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青藏高原冰川發現萬年病毒

By on July 22, 2021

原文刊於信報財經新聞「StartupBeat創科鬥室

美國俄亥俄州立大學研究團隊,從中國青藏高原冰川採集的兩份冰樣本中,發現數十種有近1.5萬年歷史的病毒,團隊更研發出一種消毒方法,務求在不污染冰川下,研究當中的微生物及病毒,成果已發表於期刊Microbiome,有助日後研究病毒進化史。

28種遺傳密碼屬全新

科技網媒New Atlas報道,該團隊分析了2015年從青藏高原古里雅冰川,位於海拔約6706米冰帽上鑽取的冰芯。一般而言,冰川會困住不同時期的微塵、氣體痕跡、微生物等。鑽取冰芯後即可按其層次,分析不同歷史時期,有哪些物質在空氣存在過。

美國科研團隊從青藏高原冰芯樣本中的發現,有助找出病毒進化史。(俄亥俄州立大學圖片)

美國科研團隊從青藏高原冰芯樣本中的發現,有助找出病毒進化史。(俄亥俄州立大學圖片)

該研究的主要學者Zhi-Ping Zhong帶領其團隊,結合傳統及嶄新技術,確認冰芯可追溯至14400年前,意味樣本有近1.5萬年歷史。分析發現上述樣本中,共含有33種病毒遺傳密碼(genetic codes),其中4種屬已知的噬菌體(bacteriophage),另外最少28種是新發現的遺傳密碼,當中有一半病毒適合在冰上存活。該研究的共同學者Matthew Sullivan稱,這些病毒具備適應寒冷環境的基因,在極端環境下仍會感染細胞,經生物傳播疾病。

獨特消毒法減樣本污染

為減少受現代微生物污染,團隊發明一種針對冰芯的新式消毒方法,藉以下3個步驟去除約半厘米外層質料。首先利用帶鋸工具削除,再以酒精消毒,最後以無菌水(sterile water)清洗,確保冰芯在無污染下供研究。這種新的消毒方法,日後亦可應用在月球或火星所採集的樣本,並追蹤其他星球上有否病毒基因的痕跡。

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