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耶魯發現閃電助釋出磷 成生命起源

By on March 23, 2021

原文刊於信報財經新聞「StartupBeat創科鬥室

地球目前每年只有約5.6億次閃電,比原始地球動輒10億次遠少。(法新社資料圖片

地球目前每年只有約5.6億次閃電,比原始地球動輒10億次遠少。(法新社資料圖片

談到地球生命起源,有人認為是由外星人創造,亦有指從隕石而來,美國耶魯大學最新研究帶來另一個觀點。該研究指出。一個行星若發生大量閃電,那代表它擁有生命起源所需的「磷」(Phosphorus)的機率大增,論文已發表於期刊《自然通訊》(Nature Communications

磷是生命關鍵元素之一,在地殼的含量僅0.09%;構成生命的遺傳基因,如脫氧核糖核酸(DNA)、核糖核酸(RNA)等,就是由碳、氫、氧、氮、磷所組成。然而,原始地球存在的磷,只能在難以溶解或不易跟外界產生反應的礦物質中找到。

製造萬公斤矽管石

早年有研究認為,隕石含有磷鐵鎳礦(schreibersite),所蘊含的磷可以溶於水,足以跟碳、氫、氧、氮意外結合,造就孕育生命的有機分子。耶魯大學最新觀點認為,生命大致起源於35至45億年前,當時有另一種原生物質名為矽管石(fulgurite),帶有相當多的磷鐵鎳礦。

研究團隊認為,當時二氧化碳濃度相對高,氣溫亦較現時炎熱,每年都發生約10億至50億次閃電,約有1億至10億次會擊中泥土或沙,然後凝固形成矽管石,並集中在熱帶地區的陸地上。

在推算地球雷擊數量、矽管石量後,耶魯團隊估計當時地球平均每年產生超過一萬公斤的矽管石,不比隕石撞擊產生的磷鐵鎳礦為少;當矽管石經過風化,磷透過地表水份溶解,再被紫外光照射後,更易跟碳、氫、氧、氮產生反應,有助促進地球形成生命。

當雷電擊中泥土或沙,隨即瞬間融化,再凝固成矽管石。(自然通訊圖片)

當雷電擊中泥土或沙,隨即瞬間融化,再凝固成矽管石。(自然通訊圖片)

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