Android之父Andy Rubin要打造真的機器人!

By on December 5, 2013

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在偏隱一角的某間Google辦公室裏,兩個等人大小的機器人懸空吊在房間一角。

Amazon 已在大膽想像並試驗用無人機送快遞了,Google的這個想法又是否太天馬行空了呢:Google的機器人一躍坐上全自動的無人駕駛汽車,帶著快遞,一溜煙向你的家門口駛去。

在過去半年,Google不動聲色地收購了七家科技公司,旨在打造全新一代的機器人,而這番努力背後的正是Andy Rubin—他所打造Android系統已在全球智慧手機市場裏居於統治地位。

對這個項目諸多細節Google拒不透露,但光看投資的規模我們就能知道,這絕不是甚麼玩票項目。

據了解該專案的幾位知情人士透露,就目前而言,Google 的機器人並不瞄準普通消費者,而是把製造型企業當作目標客戶(比如仍大量依賴手工裝配的電子裝配作業),並會同時與Amazon在零售業務上展開競爭。舉個更具體、現實的例子,現有的供應鏈,從工廠車間到向消費者配貨送貨的公司,都可能成為Google機器人的服務物件,部分地被它所自動化。

「這是極具潛力的機會。」麻省理工學院數位業務中心(Center for Digital Business ) 的首席研究科學家Andrew McAfee稱,「現在的工廠還是那個模樣,人在工廠裏走來走去,在配送中心提貨,躲在食品雜貨店後面工作。」

最近開始在市區試驗包裹遞送的Google Shopping 服務也可以借這新型機器人完成部分的自動化工作。Google Shopping 已經在參三藩市等地區與Target, Walgreens 和 American Eagle Outfitters 等公司合作,替它們做送貨上門服務。或許會有這麼一天,送貨上門這門差事不必再依賴人力,通過機器人就自動化地完成了。

「無論哪個moonshot項目(偉大而令人恐懼的創新),時間這個因數你都得考慮進去,」 Rubin說,「我們需要足夠長的跑道,以及10年的遠景。」

Rubin 已經50歲了,它的工程師生涯就是從機器人開始的,他也在很長的一段時間裏對打造智慧型機器懷有高度熱情。Rubin在1990年代剛加入蘋果公司時,就是一名製造工程師,在此之前,他則在德國光學和精密儀器製造商卡爾蔡司做機器人工程師的工作。

「我把興趣做成了事業,這世上還有更好的工作嗎?要是為自己造點甚麼東西出來,你會做甚麼呢?」 Rubin說道。

他舉了個汽車雨刷的例子:它有足夠的「智慧」,不需人類操心,遇到雨自己就能刷起來—像這類系統就是Rubin 想要實現的。而Google 聯合創辦人Larry Page 所提出的願景也與之相通,Page堅信,科技就該為了人類免於單調和重複的工作而部署。

Rubin是矽谷創業圈的一名老兵了,也當過兩回高級管理人員。他稱自己對機器人的商業化前景的思考已經不止十年了,而直到最近他才發現,新型自動化系統的商業化所需的一系列技術已經成熟了,變革節點已經來到。

今年早些時候,Rubin從Google Android部門負責人的位置上退了下來。接着,他告訴Sergey Brin 和Larry Page:開始新冒險的時機已到,並成功說服了他們,為自己的新嘗試開出支票。不過,他仍拒絕透露Google會為他投入多少。

Rubin把機器人項目與2009年啟動的Google無人駕駛汽車項目作了比較:「無人駕駛汽車專案剛啟動時,就像科幻小說那樣遙不可及,但看看現在,已經近在咫尺了。」

他也承認,機器人專案還需要在軟體和感測器等地方取得必須的突破,而硬體層面的問題,比如機動性、手和腳的動作,都已經解決了。

Rubin低調收購了數家在美國和日本的機器人和人工智慧初創公司,其中包括Schaft、Industrial Perception、Meka、 Redwood Robotics、Bot & Dolly、Autofuss,以及Holomni。Rubin表示還會收購更多必要的公司。

和Google着眼未來的X實驗室不同,能早日出售產品是這個機器人專案看重的。Rubin稱,公司還沒確定是為它成立一個新的產品組,還是乾脆單獨成立一家子公司。

在起步階段,Google機器人小組會把總部設在Palo Alto,並在日本開設辦公室。除了收購外,Rubin也已開始招聘機器人專家,並引入Google的其他程式師給予協助。

儘管Google 還未公佈長遠的機器人計劃,但Rubin明確指出,機器人科技還沒能充分服務於製造業和物流市場,而這是清晰可見的機會。

在Rubin看來,現在電子消費品行業之複雜讓他感到頭痛,而他希望機器人行業會更簡單些:「我覺得機器人領域還很新,我們一手造硬體,一手造軟體,我們做的是系統,一個團隊就能把整套東西給弄懂了。」

資料/圖片來源︰36kr.com

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