蘋果傳研iPhone接駁衞星上網

By on December 24, 2019

原文刊於信報財經新聞「StartupBeat創科鬥室

彭博報道指,蘋果正研究利用無線科技,把數據由高空的衞星網絡,直送至地面的iPhone手機。(路透資料圖片)

彭博報道指,蘋果正研究利用無線科技,把數據由高空的衞星網絡,直送至地面的iPhone手機。(路透資料圖片)

有外媒踢爆,蘋果公司內部設有一支秘密團隊,正研究利用無線科技把數據由高空的衞星網絡,直傳至地面的iPhone手機。倘研發成功,未來iPhone用戶便可直接以衞星上網,毋須依賴傳統互聯網服務供應商,而手機GPS定位及導航功能亦將更精準。

彭博引述蘋果公司內部一位知情人士稱,該團隊約由12名工程師組成,分別來自航天科技、衞星通訊、無線數據傳輸、內容傳遞網路(CDN)等領域,目標是5年內成功部署系統。

負責領導團隊的航天工程師Michael Trela及John Fenwick,曾供職於衞星影像公司Skybox Imaging,該公司在2014年被Google收購後,兩人順理成章調任至Google。至2017年,Google把當時已易名為Terra Bella的Skybox Imaging售予Planet,二人則轉投蘋果公司,主力衞星技術方面的研發工作。

年擲1248億開發技術

彭博報道提到,蘋果公司致力研發該技術,以2019財政年度為例,就投放了160億美元(約1248億港元),按年上升14%。惟該項目現仍在早期研究階段,到底蘋果公司會開發自家衞星星座(Satellite Constellation),抑或以地面設備把現有衞星數據傳送至iPhone,細節和發展方向尚待落實,項目甚至存在被腰斬機會。

蘋果公司並非首間研究衞星通訊的科技巨頭,今年7月亞馬遜曾向美國聯邦通信委員會(FCC)申請,在2021年發射3236顆低軌道(LEO)通訊衞星,希望改善偏遠地區的互聯網通訊服務。這項目被認為是亞馬遜創辦人貝索斯(Jeff Bezos)與領導星鏈(Starlink)計劃的SpaceX創辦人馬斯克(Elon Musk)的正面交鋒。

花費龐大失敗者眾

去年有指全球最大社交平台Facebook,計劃發射通訊衞星Athena。此外,中國首個天基互聯網系統「虹雲工程」,由100多顆小衞星組成,距地面1000公里的軌道運行,將於明年投入示範應用;當在組網絡全面完成後,據稱能在世界任何地點接入寬頻互聯網服務。

衞星通訊專案投資金額龐大,要找到可行商業方案也相當困難,發展失敗案例俯拾皆是。早於十多二十年前,Iridium LLC(現稱Iridium Communications)、Globalstar和Teledesic等多家科技公司曾致力研究衞星通訊技術,惟最終可謂無一成功;其中Iridium LLC更於1999年落得申請破產保護收場。

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