氦氣球4G數周內商用 Loon覆蓋肯尼亞4900萬人口

By on July 3, 2019

原文刊於信報財經新聞「StartupBeat創科鬥室

氦氣球升空後將停留在平流層高度,免受風暴及航機影響。(路透圖片)

氦氣球升空後將停留在平流層高度,免受風暴及航機影響。(路透圖片)

Alphabet Inc.子公司Loon的高空氦氣球計劃,配合浮動的太陽能網絡設備,為偏遠地區提供流動上網服務。路透報道,Loon宣稱最快數周內,在非洲國家肯尼亞首試4G商用服務,料覆蓋當地近4900萬人口。

偏遠地區提供流動上網

Loon旗下高空氦氣球網絡,主要設置在平流層(Stratosphere),即介乎18至25公里高空之間;最大原因是氣流穩定,免受風暴、航機影響。硬件規格方面,每個氣球均有一條天線,亦支援激光通訊技術,以便跟地面基地溝通,其傳輸網速約155Mbps。

Loon行政總裁Alastair Westgarth表示,氦氣球經過多年開發,累計飛行逾3500萬公里;去年增聘至200多名員工,聲稱有幾間公司打算簽約。至於服務收費方面,將根據網絡覆蓋範圍,以及數據用量計費,詳情仍有待公布。

軟銀投資10億擴普及率

投資者方面,日本軟銀出資成立的HAPSMobile,今年4月與Loon合作,投資1.25億美元(約9.75億港元),旨在擴大流動互聯網普及率,實現物聯網(IoT)應用,為部署5G服務鋪路。

Loon主要以太陽能網絡設備,向地面提供流動上網服務。(路透圖片)

Loon主要以太陽能網絡設備,向地面提供流動上網服務。(路透圖片)

Loon在過去3年,免費讓秘魯、波多黎各的電訊營運商使用,以覆蓋範圍方圓5000公里的氦氣球取代因天災倒下的手機塔。換言之,即平均約6個氦氣球,就能組成一個虛擬網絡,為波多黎各等地,提供4G網絡服務。

然而,不少人仍擔心, 萬一氦氣球飄離軌道、陽光不足供電不穩,或城市通訊干擾等,將有斷線風險。另一技術限制是,每個價值數萬美元的氦氣球,外層為聚乙烯塑料,會隨時間而降解,必須每5個月換一次,無法長期停留在高空。

電訊商持觀望態度

現時全球有5間電訊營運商, 包括Telkom Indonesia、Vodafone New Zealand、法國巨頭Orange SA等持觀望態度,指Loon必須證明技術可靠、安全及有利可圖,否則暫不考慮使用。

不過,執掌中東及非洲市場的Orange技術資訊總監Hervé Suquet指出,Loon需要在肯尼亞證明自己,「如果成功,我們可能有興趣」;總部位於科威特的航空公司Zain Group,正密切關注當地的測試。

氦氣球外層為聚乙烯塑料,會隨時間而降解,必須每5個月換一次。(路透圖片)

氦氣球外層為聚乙烯塑料,會隨時間而降解,必須每5個月換一次。(路透圖片)

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