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當時光機成為現實 (黃岳永)

By on June 29, 2018

本文作者黃岳永為香港科技大學副教授兼高級顧問(創業),為《信報》撰寫專欄「科網人語」

有研究證明,中國廣東人愛吃魚鮮,其鼻咽癌發病率高,跟常吃鹹魚有相互關係。(中新社資料圖片)

中國廣東人愛吃魚,有研究證明,其鼻咽癌發病率高,跟常吃鹹魚有相互關係。(中新社資料圖片)

還記得小時候媽媽跟我說過的一個故事:「如果人類發明了時光機,未來的Erwin回來跟現在的你說:你還是這樣只顧工作不睡覺,胡亂吃喝不運動,未來會患上絕症,發現時只剩下3個月命。那你會改變現在的生活習慣嗎?」

媽媽說這故事時,大部分人都沒有「時光機」的概念,小時候的我亦不大懂得欣賞。事實上,對於在中文大學醫學院工作的媽媽,當時我只曉得她在腫瘤系做研究,其餘便不甚了了,長大後看她的研究文章,才知道媽媽在自己的專業領域中絕對是「響噹噹」的人物。

我媽媽潘慧仙教授是研究癌症病理的先驅學者之一,早在六十年代已經帶領團隊研究鼻咽癌基因圖譜。中國廣東人的鼻咽癌發病率遠高於其他地區,媽媽的研究證明了鼻咽癌與常吃鹹魚有相互關係,後來又發現可以由血液測試中檢測出誘發鼻咽癌的EB病毒(Epstein-Barr virus,EBV),篩查患者並推斷其癌症階段,從而作出相應治療,而測試的費用更是低於100元。

就如許多埋首研究的病理學家一樣,媽媽一直鑽研DNA的測序和技術,期望有一天能通過鑑定基因中的突變來預知疾病的出現,讓「病人」可以提早改變生活習慣來改變命運。隨着繪製人類基因圖譜的人類基因組計劃(Human Genome Project)出現及落實,這個夢想已經不再是遙不可及。

黃岳永的母親潘慧仙教授,是研究癌症病理的先驅學者之一。(網上圖片)

黃岳永的母親潘慧仙教授,是研究癌症病理的先驅學者之一。(網上圖片)

媽媽已經去世了十多年,但她的夢想仍在繼續並逐步實現。中大去年在全球頂尖醫學期刊《新英倫醫學雜誌》(The New England Journal of Medicine)發表研究文章,指血漿DNA分析可有效地進行EBV的病毒篩查,為發病初期的病人確診,讓他們盡早接受治療,提高患者的存活期及減低與治療相關的發病率,大幅增加康復的機會,證明「時光機」的理念真的可以實現。

當我們可以透過篩查來預知癌症的出現,為何不乾脆進行全民篩查來提早預防?屆時因癌症而出現的等待治療及醫護成本可望大為降低,除了社會成本外,患者及其家屬在過程中承受的壓力及情感傷害亦得以大減。

創新的目標是「讓人們的生活更美好」,亦是人們不斷追求創新的目標,我想致力製造「時光機」的媽媽,應該是一早已經知道這個道理。

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